• Samo Demšar

J. R. Smith - Clevelandov peti mušketir

Minuli konec tedna smo obeležili enega največjih športnih dogodkov v zgodovini lige NBA – 19. julija 2016 je ekipa Cleveland Cavaliers zmagala sedmo tekmo finala lige NBA, s čimer ji je uspelo to, kar ni uspelo nobeni ekipi v zgodovini lige NBA – osvojili so naslov po zaostanku s 3 : 1 v zmagah.


Ko se spomnimo omenjene tekme (in sezone), nam v spomin takoj pridejo vsem znani igralci – LeBron James in njegov blok, Kyrie Irving in njegova trojka za 92 : 89, ključna obrambna akcija Kevina Lovea proti Stephenu Curryju v zadnji minuti tekme. Veliko je bilo govora tudi o centru Tristanu Thompsonu, ki je tisto sezono dvignil veliko prahu s podpisom visoke pogodbe.


Omenjeni štirje igralci so bili tisto sezono ključni za Cleveland, a k njim moramo prišteti še petega – ki se ga vse prevečkrat spregleda, v ospredje pa se postavlja njegove napake na in izven igrišča – J. R. Smitha.

Čeprav sem v otroštvu večino časa igral FIFO, sem svojo prvo košarkarsko računalniško igro NBA Live 08 pograbil z obema rokama in kmalu sem odkril Denver Nuggets – ekipo, za katero navijam še danes.


Že po prvi tekmi sem bil »prodan«. Že prej sem seveda poznal igralce, kot sta Allen Iverson in Carmelo Anthony, a tudi drugi – Kenyon Martin, Marcus Camby, Linas Kleiza – niso bili od muh. Toda nihče od naštetih ni bil zame glavna atrakcija ekipe – ta čast je pripadla že omenjenemu Smithu, ki je (za moje pojme) briljiral v dveh stvareh, ki sta bili takrat zame najpomembnejši – metanje trojk in zabijanje.


Izjava, ki zelo dobro povzame Smithovo kariero v ligi NBA:

»Raje mečem težke mete, ko sem dobro pokrit, kot pa ko sem sam. /.../ Nekam dolgočasno je, ko si popolnoma odprt,«: Smithova izjava po osmih zadetih trojkah na prvi tekmi konferenčnega finala proti Atlanti leta 2015.

Slabi začetki


Smitha so kot 18. na naboru lige NBA leta 2004 izbrali Charlotte Hornets. Čeprav je v svoji prvi sezoni trikrat zapored osvojil nagrado za najboljšega novinca zahodne konference (januar – marec), pa je bila njegova prva sezona v ligi podpovprečna – dosegal je dobrih 10 točk na tekmo, a njegov odstotek meta za tri je bil za igralca, ki je veljal za dobrega »šuterja«, katastrofalen (28,8 %).

Smith leta 2006 pri Charlotte.


Naslednja sezona je bila zanj še slabša; začel jo v prvi postavi, končal pa jo je povsem izven kadra ekipe in po koncu sezone se je znašel na izhodnih vratih ekipe – po besedah trenerja Byrona Scotta zaradi slabih delovnih navad.


V roku šestih dni je bil Smith najprej menjan v Chicago, nato pa v Denver, kjer je pod trenerjem Georgem Karlom dobil novo priložnost za zagon svoje kariere. Sprejel je vlogo igralca s klopi, a njegov napredek ni bil linearen – osmim tekmam, ki jih je izpustil zaradi poškodbe, je dodal še deset, ki jih je moral odsedeti zaradi vpletenosti v pretep na tekmi med Denverjem in New Yorkom. Čeprav je statistično napredoval, pa je sezono sklenil na najslabši možen način – v končnici, kjer je Denver v prvem krogu igral proti San Antoniu, so ga slabe predstave in še slabše odločitve stale zadnje tekme sezone. Po štirih tekmah proti San Antoniu, ki je vodil s 3 : 1 v zmagah, je Karl videl dovolj in Smitha posadil na klop. Tam je preživel celotno peto tekmo, ki je bila tudi zadnja tekma Denverja tisto sezono.


Sezone odrešitve


Po slabem začetku v ligi je Smith le začel dokazovati svojo kvaliteto. Že naslednjo sezono je dosegel najvišji odstotek meta iz igre in za tri točke v svoji karieri, v sezoni 2008/09 pa so mu njegove predstave prinesle tudi drugo mesto v glasovanju za najboljšega igralca s klopi v ligi.

Smith je bil zelo priljubljen med navijači Denverja.


Smithove predstave (v sezoni in končnici je v točkah na tekmo zaostajale le za Anthonyjem in Chaunceyem Billupsom) so bile ključne za uspeh Denverja, ki je je v sezoni 2008/09 prvič po letu 1985 prebil v finale zahodne konference, kjer so jih zaustavili Los Angeles Lakers.


Za Smitha sta sledili še dve solidni sezoni v Denverju, a ekipi se nikoli ni uspelo prebiti iz prvega kroga končnice, leta 2011 pa je Smith – zahvaljujoč izprtju lige NBA – svoje talente odnesel na Kitajsko.


Tam je podpisal tri milijone dolarjev vredno pogodbo z Zhejiang Golden Bulls – takrat najdražjo pogodbo v zgodovini kitajske lige. Na Kitajskem je bil Smith nivo nad tekmeci – štirikrat je presegel mejo 50 točk ter sezono končal kot najboljši strelec lige s povprečjem dobrih 34 točk.


»Super team« v New Yorku


Po zaključku redne sezone na Kitajskem se je Smith kot prosti igralec pridružil New York Knicksom. Tam je moči spet združil z Anthonyjem, poleg njega pa so ekipo med drugim zaokroževali še najboljši obrambni igralec sezone Tyson Chandler, Amar'e Stoudemire ter odkritje sezone Jeremy Lin. A kljub dodatni energiji, ki jo je s sabo prinesel Smith, je New York sezono končal kot sedmi na vzhodu, že v prvem krogu pa jih je izločil Miami Heat.


Čeprav je ekipo med poletjem zapustil Lin (njegovo mesto je zasedel Raymond Felton) so bila pričakovanja za sezono 2012/13 izredno visoka – presenetljivo (za New York) pa jih je ekipa v redni sezoni upravičila. Končali so kot drugo uvrščeni v vzhodni konferenci, kar se ni zgodilo že od leta 1994, ko so pod vodstvom Patricka Ewinga prišli vse do finala lige NBA.


Smith je v sezoni 2012/13 igral svojo najboljšo košarko v karieri. Na 80 tekmah niti enkrat bil član prve peterke, v povprečju pa je dosegal dobrih 18 točk ter dobrih pet skokov na tekmo – to je bilo dovolj, da je Smith domov odnesel nagrado za najboljšega igralca s klopi.

Smith v elementu


Če pa niso razočarali v redni sezoni, je to Knicksom uspelo v končnici. V prvem krogu so izločili Boston, a jih je v konferenčnem polfinalu pričakala Indiana, ki je z njimi opravila v šestih tekmah.


Leto 2013 je tudi zadnje leto, ko so Knicksi okusili končnico.



Knickse iz 2012 lepo povzame spodnji tweet.

Smith je v New Yorku odigral še dve solidni sezoni – na sredini druge pa se je skupaj s soigralcem Imanom Shumpertom preselil v Cleveland, k veliki trojici LeBron-Irving-Love. Čeprav so bili že pred Smithovim prihodom v ožjem krogu favoritov za končni naslov, pa se je s Smithom njihov status le še izboljšal.


Štiri finala in naslov


Smith je prvič po svoji prvi sezoni v Charlotteu postal redni član prve peterke (začel je 45 od 46 tekem redne sezone) in pomagal Clevelandu do drugega mesta na vzhodu s slabimi 13 točkami na tekmo. Svoje predstave je, sicer pretežno s klopi, dvignil v končnici, ko je s 28 točkami (osem trojk) odigral ključno vlogo v prvi tekmi finala vzhodne konference proti prvouvrščenim Atlanta Hawks.


Po tem, ko so pomedli s Hawksi, pa je Smith dočakal tudi svoj prvi nastop v finalu lige NBA, proti Golden State Warriorsem.


V finale so Golden State prišli kot favoriti in ta status tudi opravičili – velik faktor pa sta bili poškodbi Lovea (proti Bostonu) in Irvinga na prvi tekmi finala. Smith je bil sicer za Jamesom (215 točk) in Timofejem Mozgovom (84 točk) s 69 bil tretji strelec ekipe, a njegova predstava je bila pod nivojem – njegov met iz igre je bil le 31 %, izza črte za tri točke pa le 29 %.


Sezono 2015/16 je Smith skupaj z Loveom začel in odigral največ tekem (77) in s 12,4 točkami bil četrti strelec ekipe. Ekipa je osvojila prvo mesto na vzhodu ter spet dosegla finale, kjer je slavila po že omenjenem preobratu, ko so zaostajali s 3 : 1 v zmagah.


Smith je začel vse tekme v končnici in je bil v finalni seriji veliko bolj učinkovit, bil pa je del tudi ene najboljših obrambnih akcij v zgodovini lige NBA.

»Skok«, ki ga je Smith dosegel po LeBronovem bloku, je poleg zgrešene trojke tudi edina Smithova statistika v zadnji četrtini sedme tekme finala.


Po osvojenem naslovu je Smithova forma vidno padla. Bil je manj učinkovit, za nameček pa je zaradi poškodbe moral izpustiti pol sezone. Vseeno se je vrnil do končnice, kjer je spet začel vse tekme. Po tem, ko so v prvih treh serijah izgubili le eno tekmo, pa se je vse spremenilo v finalu. Proti Golden Stateu, okrepljenim s Kevinom Durantom, Cavaliers niso imeli pravih možnosti in izgubili s 4 : 1.


Čeprav je ekipa v menjavi z Bostonom izgubila Irvinga in končala kot četrta na vzhodu, so Cavaliers v naslednji sezoni še enkrat prišli do finala, kjer pa je z njimi pometel Golden State.

Smith skozi sezono in končnico ni igral slabo, a sezono (ter morda celo Smithovo kariero) bo zaznamoval dogodek iz prve tekme finala.

Ob izenačenem izidu s 4,7 sekunde pred koncem tekme je Smith dobil skok, a namesto da bi poizkušal z metom ali podajo soigralcu, je z žogo »ušel« proti sredini igrišča, najverjetneje* misleč da je njegova v vodstvu.

* Smith je takoj po tekmi zatrdil, da je poznal rezultat.


To ni bila prva tovrstna napaka v Smithovi karieri. Leta 2014, ko je igral za New York, je ob izenačenem rezultatu in z 22 sekundami do konca tekme Smith prejel žogo, sam na trojki. Namesto, da bi organiziral napad, je takoj sprožil in zgrešil, skok pa so dobili košarkarji Houstona. Smith je po tekmi priznal, da je mislil, da izgubljajo za dve točki.

Napaki v finalu in končnem porazu je sledil odhod LeBrona Jamesa ter zelo slaba sezona Cavaliersov. Smith je v sezoni 2018/19 zbral zgolj 11 nastopov, ob koncu sezone pa se mu je Cleveland tudi odrekel.


34-letni Smith je tako že lep čas brez ekipe. V začetku marca je Smith sicer imel poizkusni trening pri Los Angeles Lakersih, a ekipa se je na koncu odločila za šest let mlajšega Diona Waitersa.


Četudi je Smith odigral svojo zadnjo tekmo v ligi NBA, pa je za njim zelo zanimiva kariera. Velika vloga v štirih zaporednih finalih in naslov prvaka sta več, kot doseže večina NBA igralcev. Težko je oceniti, če je večkrat presegel pričakovanja ali razočaral, a ena stvar je očitna – v svojem času v NBA je bil eden od najbolj zabavnih igralcev v ligi.


Za konec dodajam še nekaj Smithovih najboljših in najslabših trenutkov na parketu lige NBA.

Smith je (predvsem na začetku kariere) slovel kot izjemen atlet. Njegova zabijanja so mu prinesla tudi dva nastopa v tekmovanju zabijanja na All-Star vikendu – obakrat je končal kot tretji.

Še kompilacija Smithovih slabih odločitev na igrišču. Ker sem v članku obravnaval zgolj njegovo kariero košarkarja, v ta članek ne bom dodal njegovih incidentov zunaj meja košarke.


Vir naslovne slike: fearthesword.com

175 views