• Aljaž Janez Pirnat

Ko premine vladavina – kraljevi padec hokejistov Los Angelesa

Vsak, ki vsaj malce resneje spremlja hokej, še dobro pomni, kako je Anže Kopitar s svojimi Kralji iz mesta angelov kot prvi slovenski hokejist visoko v zrak dvignil najprestižnejšo lovoriko hokeja – Stanleyjev pokal. Mnogim so se močno vtisnile v spomin zgodbe in prizori, ko je Kopitar iz skoraj meter visoke in dobrih 15 kilogramov težke titule, ki je takrat prvič doživela tudi izlet na sončno stran Alp, jedel čokolešnik. Zasedbo Kraljev je naš hokejski virtuoz v sezoni 2011-12, kot igralec z največ skupnimi goli ter asistencami v končnici, pripeljal do prvega naslova franšize, nekaj kar ni uspelo niti najboljšemu hokejistu vseh časov Waynu ''The Great One'' Gretzkyju. Dve sezoni kasneje so Kralji zadevo ponovili in prišli do svojega drugega naslova, s tem pa so se tudi vzpostavili kot ena najmočnejših ekip v ligi NHL, ki svojo pravo moč in kakovost pokaže še posebej v končnici. Vendar pa se od tedaj ekipi iz Los Angelesa nikoli več ni uspelo povzpeti v tovrstne višave in požeti stare slave, temveč moštvo iz zahodne obale daje občutek, kot da so močno stagnirali in padli v brezno brez dna.

Anže Kopitar, ki si je čokolešnik postregel kar v Stanleyjevem pokalu. VIR: Delo

Kralji so v aktualni sezoni zabetonirani na dno zahodne konference z 71 točkami in 9 točk oddaljeni od mest, ki vodijo v končnico. Da zasedajo mesta na dnu lestvice, je postala že nekakšna stalnica, saj so tudi lansko sezono končali kot najslabše uvrščeno moštvo na Zahodu v rednem delu tekmovanja. Edina ekipa v ligi, ki je od Kraljev imela manj točk, so bili Senatorji iz Ottawe. Ker so se v prejšnjih sezonah redno uvrščali v končnico, ali pa se jim je ta le za las izmaknila, je mnoge tako slab rezultat ekipe pošteno presenetil, eden glavnih krivcev v očeh javnosti pa je bil tudi naš slovenski hokejski as. Slednji je bil še sezono prej namreč nominiran za Hart Memioral pokal, ki se podeli najboljšemu igralcu oziroma ''MVP-ju'' rednega dela sezone, prav tako pa je osvojil Selke pokal, ki se podeli napadalcu, ki se najbolje znajde in pokaže največ kakovosti v obrambnih nalogah. Naslednjo sezono pa je močno upadel Kopitarjev tako napadalni, saj je skupno prispeval več kot 50 odstotkov manj golov in podaj kot sezono prej, kot obrambni prispevek, kar se je izrazilo predvsem na gol razliki Kraljev, ki so prejeli kar 61 golov več, kot so jih zadeli.


Luknjasta obramba in neučinkovitost v napadu bi ekipi iz največjega mesta Kalifornije pred začetkom sezone težko pripisali, saj v njihovih vratih stoji mož, ki ga mnogi obravnavajo kot enega izmed najboljših vratarjev v ligi – Jonathan Quick. Ta je v tisti že omenjeni zlati sezoni, ko so Kralji osvojili svoj prvi naslov v zgodovini, bil tudi izglasovan za najkoristnejšega igralca oziroma ''MVP-ja'' končnice, dvakrat pa je bil tudi nominiran za pokal Vezina, ki se podeli najboljšemu vratarju v rednem delu sezone. Sicer drži, da je imel Quick v zadnjih letih kar nekaj težav s poškodbami, vendar pa naj bi te do sedaj že odpravil in igral s polno paro. Prav tako v ekipi najdemo Drewa Doughtyja, obrambnega igralca, ki slavi predvsem po svojem doprinosu v napadu. Gibljivost, spretnost, moč in izjemen nos za gol Doughtyja naredijo izredno neugodnega nasprotnika. Vse to pa so tudi lastnosti, ki so kanadskemu orjaku v sezoni 2015-16 doprinesle Norrisov pokal, ki ga prejme obrambni igralec, ki se najbolje znajde v napadalnih aspektih igre. Vendar pa Doughty v zadnjih časih ne najde tiste prave, vrhunske forme, s katero bi ekipo vzdignil letvico ali dve višje. Da bi nadoknadili pomanjkanje doseženih zadetkov, so Kralji ob začetku sezone 2018-19 pripeljali tudi ruskega veterana Ilyo Kovalchuka, ki je tedaj nazadnje v ligi NHL igral v sezoni 2012-13, in sicer za moštvo New Jersey Devils, vmes pa si je kruh služil v domovini pri ekipi Sankt Peterburga. Kovalchuk je na 64 tekmah dosegel 16 golov in 18 asistenc, kar pa še zdaleč ni bilo dovolj, da bi ekipo Los Angelesa pripeljal v bližino končnice. Kraljem je na pogled manjkala volja ter identiteta, in najbrž jim je kar malce odleglo, ko je sezona prišla do sklepne faze.

Drew Doughty in Ilya Kovalchuk. VIR: TSN

Sicer dolga in naporna sezona, pa je na svojevrsten način lahko tudi koristna. Kraljem je namreč prinesla visoko pozicijo na izboru igralcev za naslednjo sezono. S 13,5% so bili na drugem mestu po možnostih, da bodo izbirali prvi. Boljše izhodišče od njih je imela zgolj že omenjena ekipa iz Ottawe, in sicer 18,5%. Če ne prvega, pa so pri kraljih pričakovali vsaj enega izmed prvih treh izborov, kar je bilo, glede na njihovo uvrstitev v ligi v prejšnji sezoni, povsem verjetno. Vendar pa se loterija ni odvila po njihovih željah, prvi trije izbori so namreč šli v roke ekipam New Jersey Devils, New York Rangers in Chicago Blackhawks, Kralji pa so se morali zadovoljiti s 5. izborom. V svoje vrste so pripeljali Alexa Turcotta, mladeniča, ki je veljal za enega največjih potencialov na izboru, vendar pa se je le-ta odločil, da bo letošnjo sezono odigral še pri ekipi Univerze v Wisconsinu. Kralji so bili tako primorani se odreči eni potencialni rešitvi, ki pa bo svojo vrednost in talent pokazal v prihodnjih sezonah.

Novinec moštva LA Kings Alex Turcotte. VIR: LA Kings Insider

Po eni strani presenetljivo, po drugi pa nič čudnega, da tudi letos Kralji veljajo za favorite za najslabšo ekipo Zahoda. Potrebno je namreč izpostaviti, da so vsi največji zvezdniki ekipe že kar pošteno v letih. Quick ima 33 let, Kovalchuk 36, Doughty jih je pred nedavnim dopolnil 30, Kopitar pa z 32 leti prav tako ni ravno rosno mlad. Moštvo je potrebno rekonstrukcije, pripeljati bo treba mlade in sveže igralce, ki bodo v ekipo prinesli potreben naboj energije, ki se zadnje čase zdi precej odsoten. Vprašanje pa je, kako hitro bodo lahko opravili tranzicijo oziroma zamenjavo starih igralcev za nove, mlajše. Iz mnogih primerov športne sfere vemo, da je za takšne zadeve potreben čas. Kopitar trenutno še velja za enega glavnih, če ne celo glavnega, aduta Kraljev, vendar pa se prav lahko zgodi, da mladostne prevetritve, ki bo ojačala ekipo, ne bo dočakal in morda je svoj labodji spev v končnicah lige NHL že odpel.