• Samo Demšar

Ne boj, mesarsko klanje – tretji del pregleda sezone lige NFL

Le še ena tekma loči NFL franšize od zaključka rednega dela sezone – uradno je svoje mesto v končnici zacementiralo sedem ekip, nedelja pa bo odločala o usodi enajstih, ki še lahko upajo na končnico. Začeli bomo s konferenco AFC, kjer se za štiri prosta mesta poteguje pet ekip.

Vir: The Ringer


Boj za končnico v konferenci AFC


Začeli bomo podobno, kot smo v prejšnjem delu končali – s težkim srcem. Dobra novica je, da bo meni ljubi Miami najverjetneje prišel v končnico. A slaba je, da jim je (vsaj zaenkrat) to uspelo na račun meni ljubih Cleveland Browns (10 – 5).


Po lanskoletnih astronomsko previsokih pričakovanjih (ko so številni Brownse zaradi pridobitve wide recieverja Odella Beckhama Jr. videli v ožjem krogu favoritov za Super Bowl, končali pa so z le šestimi zmagami) so bila letošnja pričakovanja veliko bolj realistična. Prihod novega trenerja Kevina Stefanskega, občutna nadgradnja napadalne linije in eden najlažjih razporedov tekem v ligi so bili po mnenju številnih dovolj, da bi Cleveland letos končal z naskokom najdaljši niz odsotnosti iz končnice – 18 sezon.


Za Clevelandom je sicer zelo uspešna sezona – po poškodbi Beckhama konec oktobra je veliko boljše predstave začel nizati quarterback Baker Mayfield, ki je bil ključen za številne zmage – predvsem lahko izpostavim zmagi proti Tennesseeju in Cincinnatiju.


Čeprav pa so napadalno zelo močni, pa je zgodba povsem drugačna v obrambi. Sicer zelo močno prvo obrambno linijo od boljših predstav zadržuje druga obrambna linija, v kateri je zares dober le cornerback Denzel Ward.


Kljub trenutnem izkupičku 10 zmag v Clevelandu ni vse rožnato. Trenutno imajo kot edina ekipa z več zmagami kot porazi negativno razmerje med doseženimi in prejetimi točkami (- 13). Boljši izkupiček imata na primer Washington in San Francisco - oba z le šestimi zmagami.


V zadnji tekmi proti New York Jets je Cleveland izpustil prvo priložnost za uvrstitev v končnico. Na prvi pogled nedopusten poraz proti eni najslabših ekip zadnjih let omili dejstvo, da zaradi COVID protokolov Browns niso imeli nobenega wide recieverja, manjkala pa sta tudi dva člana napadalne linije in dva linebackerja.


Izgovori na krutost boginje Fortune bodo slaba tolažba, če Cleveland ne pride v končnico. Kljub dveh porazih na zadnjih tekmah pa so še vedno odvisni zgolj od sebe. Končnico si lahko zagotovijo z zmago proti divizijskem rivalu Pittsburgh Steelers.


Dobra novica za Cleveland je, da bo vlogo začetnega quarterbacka za Steelers imel Mason Rudolph. Ta lani, ki je začenjal večino sezone, ni pretirano navdušil – a s Clevelandom ima neporavnane račune.

Tako se je ob koncu lanskoletne tekme med Clevelandom in Pittsburghom nad Rudolphom znesel Clevelandov Myles Garrett. Več igralcev je za vpletenost v incidentu prejelo finančno kazen, Garrett pa je moral odsedeti preostanek sezone.


Z zmago v nedeljo bi Cleveland obdržal sedmo mesto, na osmem (ki ne vodi v končnico) pa bi ostali Indianapolis Colts (10 – 5). Tako kot Cleveland so tudi oni imeli priložnost za uvrstitev v končnico že v nedeljo – s kar 17 točkami so vodili pred Pittsburghom. Razlog, da jim je zmaga spolzela iz rok, je isti kot razlog, zakaj si še niso zagotovili prvega mesta v diviziji in končnice – quarterback Philip Rivers. 39-letni veteran je povsem premalo mobilen za sodobni NFL in je s svojimi potezami že večkrat stal svojo ekipo – v preteklosti so bili to Chargers, letos pač Colts.

Za dobrobit navijačev Indianapolisa upam, da bo po koncu sezone Rivers zapustil franšizo.


Sezone za Indianapolis še ni konec – pred zadnjo tekmo sezone obstaja več njim všečnih scenarijev. V vsakem primeru Colts niso več odvisni le od lastnih predstav, v sanjskem primeru pa lahko osvojijo celo četrto mesto v konferenci AFC.


To mesto trenutno pripada njihovem divizijskem rivalu Tennessee Titans (10 – 5). Lansko presenečenje končnice si še ne more oddahniti, a je vseeno v zelo dobrem položaju pred zadnjo tekmo sezone. Za Titane je spodbudna nova dobra sezona v napadalnem smislu (to leti predvsem na quarterbacka Ryana Tannehilla in izjemnega running backa Derricka Henryja), najbolj zaskrbljujoče pa je dejstvo, da nimajo tako imenovanega »pass rusha« - poenostavljeno je njihova prva obrambna linija tako slaba, da ne vršijo zadostnega pritiska na nasprotnikovega quarterbacka. Ta ima posledično veliko časa, da najde odprte soigralce.


Dovolj zgovorna je statistika, da ima Pittsburghov linebacker T. J. Watt enako število sackov kot celotne ekipa Tennesseeja – 15.


Vseeno je to premostljiva težava, a le v primeru, da se v končnici soočijo z ekipo s slabo napadalno linijo in slabo obrambo, skozi katero bi kot topel nož skozi maslo rezal Henry. Če kdo, potem lahko za novo presenečenje v končnici poskrbi glavni trener Mike Vrabel – svojo kvaliteto je dokazal že lani proti New Engalndu in predvsem proti hudo favoriziranemu Baltimoreu, kamor se selimo sedaj.


Baltiomore Ravens (10 – 5) so bili poleg Kansas Cityja pred sezono videni kot glavni favoriti za naslov – po uspešnem naboru in menjavah za igralce se je govorilo tudi o tem, da bi lahko redno sezono končali brez poraza. A visokoleteča ekipa lanske sezone je hitro padla na realna tla – za velik del trenutnega stanja so sicer odgovorne številne poškodbe in smola s COVID-19, a velik del je tudi to, da je liga »ugotovila« njihov način igre. Quarterback Lamar Jackson zaradi stila igre nujno potrebuje dobro igro po tleh – čeprav še vedno dominira v teku, je bil večkrat izpostavljen zaradi slabih podaj.


Po težki sredini sezone je Baltimore trenutno nanizal štiri zaporedne zmage, pot v obljubljeno deželo pa si lahko zagotovijo z zmago proti Cincinnatiju, ki bi morala biti rutinske narave.


Ostali bomo v isti diviziji, in sicer so na vrsti Pittsburgh Steelers (12 – 3) – ekipa, ki je po mojem mnenju največji »pretender« letošnje sezone. Prvih 11 tekem niso poznali poraza, predvsem zahvaljujoč najlažjemu razporedu tekem v ligi, nato pa so sledili trije zaporedni porazi – le en od njih ni bil presenetljiv.


A zaskrbljujoči niso le zadnji rezultati. Njihovi igralci so skupno prvi po številu neujetih podaj, ki bi jih mogli ujeti (27). Katastrofalni so v igri po tleh (z dobrimi 84 tekaškimi jardi na tekmo so zadnji v ligi), zaradi nazadovanja quarterbacka Bena Roethlisbergerja pa ne blestijo niti v igri po zraku.


Ko zgornja dejstva združimo s tem, da so morali (kljub lahkim naspotnikom - Denver, Dallas, zdesetkani Baltimore) večkrat trepetati za zmago, postane jasno, da niti slučajno niso ekipa, ki bi posegla po šampijonskem prstanu.

Še ena velika zgodba Pittsburghove sezone je plesanje wide reciverja JuJuja Smith-Schusterja po nasprotnikovem grbu pred tekmo. Po porazu s Cincinnatijem je obljubil, da bo s "tradicijo" prenehal.


Pozitivna zgodba sezone je zagotovo njihova obramba – poleg že omenjenega T. J. Watta je smiselno izpostaviti še safetyja Minkaha Fitzpatricka, a treba je dodati, da so igrali proti dokaj nezahtevnim nasprotnikom.


Boj v konferenci NFC


Po nedelji bo v konferenci AFC razočarana zgolj ena franšiza – veliko bolj odprta pa je scena v konferenci NFC. Praktično od mrtvih sta se vrnila Chicago in Dallas, tako da se za tri mesta v končnici trenutno bori še šest ekip.


Mesto tam si je sicer že zagotovila ena največjih ugank sezone Tampa Bay Buccaneers (10 – 5). Prihodi quarterbacka Toma Bradyja, tight enda Roba Gronkowskega, running backa Leonarda Fournetta in dobrega izplena na naboru so bili dovolj, da si je Tampa zagotovila prvo končnico po letu 2007. Čeprav je ekipa – predvsem obramba – na začetku sezone delovala zelo zastrašujoče, pa je postalo bolj kot ne jasno, da bo v končnici ne bo preživela dolgo.


Na šestih tekmah proti dobrim nasprotnikom, ki imajo v sezoni več zmag kot porazov, je Tampa slavila le enkrat. Zaradi trenutnega petega mesta v NFC jih sicer prva tekma v končnici čaka proti "slabi" ekipi, a kaj dlje od drugega kroga končnice bo Tampa težko posegla.


Predvsem zaskrbljujoče so bile predstave Bradyja na sredini sezone, saj ni izgledalo, da je njegov stil igre kompatibilen s stilom, ki ga uveljavlja glavni trener Bruce Arians – predvsem zaskrbljujoča je bila Bradyjeva neuspešnost pri dolgih podajah.

Na tekmi med Tampo in Chicagom se je rodil eden večjih memov te sezone, ko Brady ni vedel, da je pravkar zapravil četrti poizkus in tako izgubil tekmo (vir: The New York Times)


Bucs so se večkrat morali vračati proti veliko slabšim ekipam – zadnji primer je tekma z Atlanto, ko so zaostajali s 24 – 7, za »suvereno« zmago s 26 – 14 nad Minnesoto pa se lahko zahvalijo predvsem Minnesotinemu kickerju Danu Baileyju, ki je ekipo stal vseh 10 točk, ki bi jih lahko dosegel (zgrešil je tri strele na gol in en poizkus za dodatno točko).


Vrhunec sezone ekipe s Floride je definitivno uničenje Green Baya z 38 – 10 v šestem tednu sezone. Trenutno bi se v prvem krogu končnice Tampa srečala z zmagovalcem divizije NFC East, proti kateremu ne bi smela imeti težav.


Tampa je trenutno na petem mestu v NFC, mesto za njimi pa so Los Angeles Rams (9 – 6). Ni mi problem priznati, da sem Ramse pred dvema tednoma videl kot favorite za prvaka konference NFC. Do takrat so doživeli le štiri poraze – dva proti divizijskemu tekmecu San Franciscu, s katerimi ima glavni trener Sean McVay redno težave. Vsak po en poraz pa sta jim zadala (takrat presenetljivo) Miami z dobro obrambno predstavo ter zelo vroča ekipa iz Buffala.


A sledilo je morda celo največje presenečenje sezone, ko so Ramsi klonili proti najslabši ekipi v ligi New York Jets in izgubili prvo mesto v svoji diviziji. Vse možnosti za prvo mesto v diviziji pa so izgubili s porazom na zadnji tekmi proti Seattlu.


Glavna zgodba ekipe je zagotovo njihova obramba, ki je še vedno najboljša v ligi. A niti dominacija v tem elementu ni dovolj, da bi premostila povprečno igro quarterbacka Jareda Goffa.


Hud udarec za upe Ramsov je tudi informacija, da Goff zaradi operacije prsta ne bo nastopil na zadnji tekmi proti Arizoni. Vlogo začetnega quarterbacka bo tako prevzel 25-letni John Wolford, za katerega bo to prvi nastop v ligi.


Končnica za Ramse še ni zagotovljena. Zadostuje jim zmaga proti Arizoni, v primeru poraza pa jih lahko reši poraz Chicaga proti Green Bayju, ki je dokaj verjeten. Trenutno šesto mesto pa bi pomenilo, da se na prvi tekmi končnice spet srečajo s Seattlom, ki ga je McVayjeva četa letos že premagala.


S Seattlom bomo v naslednjem besedilu tudi začeli četrti, zadnji del pregleda sezone NFL, v katerem si bomo pogledali najboljših pet ekip te sezone. Seattle, New Orleans, Buffalo, Green Bay in Kansas City vsekakor niso brez napak, a se po mnenju le te ekipe lahko povzpnejo na prestol lige NFL in februarja dvignejo pokal Lombardi.



93 views0 comments
  • YouTube