• Aljaž Janez Pirnat

NHL čuvaj se, prihaja Seattle Kraken

Julija letos je bila tudi uradno potrjena težko pričakovana širitev najmočnejše hokejske lige NHL. Kraken iz Seattla bo postal 32. ekipa elitne druščine borcev na ledu. Velika poteza, ki je zahtevala še večjo investicijo, v ozadju skriva velika prizadevanja in sanje.


NHL je bil v preteklosti deležen številnih formativnih sprememb in preobrazb. Ob ustanovitvi lige leta 1917 so se za naslov sprva potegovale le štiri moštva, skozi čas pa so številni klubi vstopali in izstopali iz tekmovanja.


Najdaljše obdobje brez kakršnegakoli menjavanja ekip znotraj lige, je t. i. ''Original Six'' era, ki je trajala 25 let. V tem obdobju so se iz sezone v sezono za naslov potegovali Boston Bruins, Detroit Red Wings, New York Rangers, Montreal Canadiens, Toronto Maple Leafs in Chicago Black Hawks. Era je svoj konec dočakala leta 1967, od tedaj pa se je število klubov, ki bijejo boj za Stanleyjev pokal, spreminjalo skoraj vsako sezono, dokler se leta 2000 ni ustalilo pri 30.


Pred sezono 2000/2001 se je vodstvo lige namreč odločilo, da med elito sprejme dve novi ekipi. To sta bili zasedbi Columbus Blue Jackets in Minnesota Wild, vsak od njiju pa je moral plačati ''vstopnino'' v višini 80 milijonov evrov. Fomrat s 30 moštvi je bil v veljavi vse do sezone 2017/2018.


Pred tremi leti pa je v bitko za najprestižnejšo lovoriko v hokeju vstopila še 31. zasedba, in sicer Golden Knights iz Vegasa, ki so se ekspresno uveljavili kot ena najmočnejših v ligi. Že v svoji prvi sezoni med ledeno elito so uspeli pridrsati vse do finala Stanleyjevega pokala, kjer pa so bili na koncu močnejši hokejisti Washington Capitals, na čelu z ruskim zvezdnikom Aleksandrom Ovečkinom. Naslova jim sicer v svoji krstni sezoni ni uspelo osvojiti, a so kljub temu pretresli hokejsko javnost in ji dali vedeti, da tudi kot ''neprepozanvni'' prišleki v ligi niso le številka.


Vegas je lahko navdih za številne, ki si prizadevajo nekoč zasesti svoje mesto med najmočnejšimi klubi v hokeju. Toda takšna prizadevanja imajo tudi svojo ceno. Vegas je namreč moral za privolitev vodstva NHL, da se jim lahko pridružijo kot 31. ekipa, odšteti kar 500 milijonov ameriških dolarjev. K temu znesku pa je potrebno prišteti še strošek zagotovitve igralnih kapacitet (domače prizorišče in trening objekti), birokratsko osebje, strokovni štab in nenazadnje plače igralcev. Želja spraviti ime svojega kluba na približno 90 centimetrov visoko in več kot 15 kilogramov težko srebrno ''kanto'' še zdaleč ni ena izmed cenejših.

Hokejisti Vegasa ob osvojitvi naslova prvakov Zahodne konference. VIR: nytimes.com

Podobna prizadevanja kot pri Vegasu pa se zagotovo porajajo tako med vodstvom kot (bodočimi) navijači NHL-ove najnovejše pridobitve – že omenjenega Krakena iz Seattla, ki leži v zvezdni državi Washington na severozahodni obali ZDA. Ob Seattle Seahawks (NFL), Seattle Mariners (MLB) in Seattle Sounders (MLS) bo Kraken četrta športna ekipa iz smaragdnega mesta, ki bo nastopala v najvišje rangiranem tekmovanju svojega športa.


Zgodba novopečenih NHL-ovcev se je sicer začela že leta 2017, ko je mestni svet Seattla odobril prenovo športne dvorane Climate Pledge Arena, bolje znane tudi kot KeyArena, ki je nekoč služila kot dom nekdanji NBA franšizi Seattle SuperSonics, ki se je leta 2008 ''preselila'' v Oklahomo in se preimenovala v Thunder. Ob začetku obnovitve prizorišča so načrti mestnega sveta bili usmerjeni predvsem v ponovno oživitev košarkarskega velikana, vendar se je vse skupaj kaj hitro spremenilo, ko je vodstvo NHL ''odprlo'' dodaten prostor za 32. ekipo. Kmalu za tem je bila sprejeta odločitev, da bo Seattle ligi plačal 10 milijonov ameriških dolarjev ''prijavnine'' in tako zasedel svoje mesto v elitnem hokejskem prostoru. Kasneje je tudi upravni odbor lige enoglasno potrdil Seattlovo pridružitev k ligi in naznanil, da bo klub lahko z uradnimi tekmami lahko pričel v sezoni 2021/2022.


Vendar pa imajo velika prizadevanja tudi visoko ceno. Že omenjenih 10 milijonov ameriških zelencev je le drobtinica celotnega zneska, ki so ga mogli pri Seattlu odšteti, da so lahko postali 32. moštvo v ligi NHL – skupno so morali namreč ligi plačati kar 650 milijonov dolarjev.


Pri vodstvu kluba se niso obotavljali pri izbiri vodilnih mož in na mesto generalnega direktorja postavili Rona Francisa, ki je ta položaj v preteklosti zasedal tudi v upravi Caroline Hurricanes. S sestavljanjem igralnega kadra pa bo Kraken lahko začel pred sezono 2021/2022, ko bo, tako kot takrat, ko se je ligi pridružila ekipa iz Vegasa, na sporedu t. i. razširitveni nabor (ang. expansion draft). To pomeni, da bodo ekipe, ki so že del NHL, imele možnost ''zaščititi'' nekatere igralce, tako tiste, ki so že del prvega moštva, kot tudi tiste, ki so si jih izbrali tako na preteklih kot na tedanjem naboru. Ostale, ''nezaželene'' pa bo imel priložnost v svoje vrste zvabiti klub iz Seattla, ki bo podobno kot Golden Knights iz igralniške prestolnice poskušal najti pravilni recept za sestavo šampionske ekipe.


Odločitev lige NHL, da tekmovanje razširi na 32 ekip, lahko delno pripišemo nekakšni neuravnoteženosti, ki jo je povzročil prihod Vegasa. Ker je število moštev v ligi neparno, to pomeni, da ima Vzhodna konferenca eno moštvo več (16) kot Vzhodna (15). Z dodatkom novega kluba je NHL želel ponovno izenačiti število prisotnih v vsaki posamezni konferenci.


Toda več klubov hkrati pomeni tudi več vrhunskega hokeja in upravičena so visoka pričakovanja vseh hokejskih sladokuscev, ki bodo v sezoni 2021/2022 lahko prvič v zgodovini NHL v boju za naslov spremljali kar 32 elitnih zasedb.


Naslovna fotografija: NHL.com

  • YouTube