• Samo Demšar

Super Bowl LIV

Kot vedno je bil tudi letos januar najbolj zanimiv mesec v sezoni lige NFL. Priča smo bili presenetljivim trenerskim menjavam (McCarthy v Dallas, Garrett v New York), presenetljivim (Kuechly) in pričakovanim (Eli Manning) upokojitvam, a seveda je mesec najbolj zaznamovala končnica, ki se bo končala ta ponedeljek v Miamiju s Super Bowlom LIV (54). V tem besedilu bomo na kratko povzeli januarsko dogajanje ter pregledali, kaj lahko v finalu, v katerem se bosta pomerili ekipi San Francisco 49ers in Kansas City Chiefs, pričakujemo.


Začnimo pri največjem presenečenju končnice, Tennessee Titans. Šestouvrščena ekipa v konferenci AFC se je z devetimi zmagami in sedmimi porazi za las prebila v končnico, a je na krilih running backa Derricka Henryja prišla vse do tekme prvaka konference AFC (po naše polfinale). Najprej so Titans krenili v Foxborough, kjer domače tekme igra najboljša ekipa NFL zadnjih 20 let, New England Patriots. Tam so šokirali lanske prvake, v naslednjem krogu pa so izločili še najboljšo ekipo pretekle sezone, Baltimore Ravens. Henry je v teh dveh tekmah podrl več rekordov in je bil ključni mož ekipe iz Tennesseeja, a tudi njegova neverjetna moč v teku ni bila dovolj, da bi v tekmi za prvaka konference AFC premagali Kansas City Chiefs, ki so se z zmago uvrstili v Super Bowl.


Brez presenečenj ni šlo niti v konferenci NFC. Že v prvem krogu so izpadli eni izmed treh favoritov za pot v Super Bowl, New Orleans Saints, a s to izjemo lahko rečemo, da je šla končnica po pričakovanjih. V tekmi za prvaka sta se tako pomerili ekipi San Francisco 49ers in Green Bay Packers, pri slednjih pa se je po celi sezoni sreče in ugodnih sodniških odločitev končno pokazal pomanjkanje kakovosti. San Francisco se tako vrača v Super Bowl prvič po letu 2013, ko jih je tja popeljal quarterback Colin Kaepernick.


Da bomo bolje razumeli finalno tekmo in zgodbo, ki se bo zaključila v ponedeljek, si bomo v nadaljevanju podrobno pogledali obe ekipi, ki ju bomo v ponedeljek ob 00:30 zjutraj spremljali v tekmi za prvaka.



Kansas City Chiefs


Ključni igralci: Patrick Mahomes, Tyrann Mathieu, Travis Kelce, Tyreek Hill, Frank Clark


Ocena trenerja (1–10): Andy Reid, 10


Način igre: ena od najbolj dinamičnih napadalnih ekip v ligi po zaslugi iznajdljivih in dobro premišljenih akcij trenerja Reida (predvsem z igro po zraku), ki do dobra zmedejo nasprotnikovo obrambo, način igre je idealen za hitro izničevanje zaostanka

Patrick Mahomes in Andy Reid (vir: The Kansas City Star)


Kansas City se v Super Bowl vrača prvič po 50 letih. Odkar je leta 2013 na mesto glavnega trenerja stopil Andy Reid, so se z izjemo ene sezone vedno uvrstili v končnico, a so vedno podlegli pod pritiskom. Lep primer je lanska končnica, ko so izgubili tekmo za prvaka konference AFC proti New England Patriots zaradi nepotrebne osnovne napake igralca (Dee Ford je bil konkretno čez modro črto). V sledeči akciji so igralci Kansasa prestregli podajo, a ta zaradi Fordovega »offsidea« ni štela. Napaka, ki se je zgodila minuto pred koncem rednega dela ob vodstvu Kansasa, je bila odločilna poteza tekme, ki so jo po podaljšku dobili Patriots.


Letošnja končnica se za Kansas ne bi mogla bolje odviti. Kot smo omenili, sta proti Tennesseeju izpadli prvouvrščena in tretjeuvrščena ekipa v konferenci AFC (Baltimore in New England), ki sta bili največji oviri za drugouvrščeni Kansas. A kljub temu so svojo srečo skoraj zapravili, saj so po prvi četrtini prve tekme končnice proti Houston Texans zaostajali že z 0 : 24. Ob pomoči domačih navijačev jih je še enkrat rešil lanski najkoristnejši igralec lige, quarterback Patrick Mahomes. Tekmo so Chiefs dobili z 51 : 31, v naslednji tekmi pa so kljub malce manj prepričljivemu prvemu polčasu brez večjih težav odpravili Tennessee Titans.


V obeh tekmah se je pokazala največja kvaliteta Kansasa, in sicer njihova sposobnost igranja z zaostankom. Ker njihova igra skoraj v celoti temelji na podajah izjemnega Mahomesa, lahko v kratkem času izničijo prednost nasprotnika. Tako jim je proti Houstonu, kljub zaostanku s 0 : 24 uspelo v manj kot eni četrtini obrniti rezultat in na polčas oditi z vodstvom 28 : 24. Chiefs so skozi celo sezono zelo dobri v drugi četrtini tekme, ko so si redno ustvarjali velike razlike ali nadoknadili zaostanke.


Mahomes je najboljši quarterback zadnjih dveh let, a kljub izjemno močni roki, mobilnosti in inteligentnim odločitvam ni edini razlog za uspeh ekipe. V napadu levji delež prispevata osupljivo hitri wide reciever Tyreek Hill in eden najboljših tight endov zadnjih let Travis Kelce. A oba igralca sta bila z Mahomesom že lani, pa to vseeno ni bilo dovolj za končni uspeh. V NFL načeloma velja, da ti za naslov ni treba biti na vseh področjih biti izjemen, le nikjer ne smeš biti res slab. Za pot do letošnjega Super Bowla je bila ključna izboljšava v obrambi, ki je bila v zadnjih letih glavna šibka točka Kansasa, sploh v igri po tleh. V ekipo so pripeljali cornerbacka Bashauda Breelanda in safetyja Tyranna Mathieua; proti igri San Francisca, ki temelji na teku, pa bosta ključna tudi igralca defenzivne linije Frank Clark in Chris Jones. Kar se igralcev tiče, moramo izpostaviti še člana ofenzivne linije Mitchella Schwartza, ki v letošnji končnici igra izjemno.


Trener Reid je za Billom Belichickom trenutno drugi najizkušenejši glavni trener v ligi (letošnja sezona je zanj že 21.), a kot glavni trener še nikoli ni osvojil Super Bowla (leta 1997 je z Green Bay Packers osvojil naslov prvaka kot asistent trenerju za ofenzivno linijo in tight ende). Kot glavni trener se je sicer v največjo tekmo sezone uvrstil leta 2004 s Philadelphia Eagles, a s 24 : 21 izgubil proti Belichickovim Patriotsom.


Reid je z izborom Mahomesa na naboru leta 2017 veliko tvegal, vsaj zaenkrat kaže, da se je tveganje izplačalo*. Ključna za Mahomesov razvoj je bila tudi sezona 2017, ki jo je večinoma preživel na klopi in se učil od quarterbacka Alexa Smitha. Po novem razočaranju v končnici so Chiefs Smitha poslali v Washington, Mahomes pa se je izkazal za idealnega quarterbacka za igro trenerja Reida. Prav izjemen quarterback pa je tisto, kar je Reidu manjkalo večino kariere. Njegovi quarterbacki so bili sicer dobri (Smith, Michael Vick), a sedaj ima v Mahomesu mladega igralca, ki bi lahko bil najboljši quarterback še naslednjih 10 let.


* Mahomes je bil izbran »šele« kot 10. igralec na naboru, saj ga je večino analitikov videlo kot veliko tveganje, ki ni vreden niti 10. izbora. Možnost, da ga izberejo, je imel tudi San Francisco, a so lahko kljub »zamujeni priložnosti« zelo zadovoljni s svojim trenutnim quarterbackom.



San Francisco 49ers


Ključni igralci: George Kittle, Nick Bosa, Richard Sherman, Raheem Mostert, Jimmy Garoppolo


Ocena trenerja (1–10): Kyle Shanahan, 9


Način igre: temelji na igri po tleh (teku), s katero nadzorujejo tekmo, celotno sezono jih je zaznamovala dobra obramba



















Kapetani 49ersov (vir: Reddit)


San Francisco je eno največjih presenečenj letošnje sezone. Lani se je na tretji tekmi sezone poškodoval quarterback Jimmy Garoppolo, ekipa pa je imela težave tudi na drugih področjih. Predvsem je šepala obramba, ki je celotno sezono zabeležila le dve prestreženi podaji, kar je bil z naskokom najslabši izkupiček v ligi (naslednja ekipa jih je imela sedem, najboljši pa so bili v tej kategoriji s 27 prestreženimi podajami Chicago Bears). 49ers so sezono končali s štirimi zmagami in 12 porazi, kar je bil drugi najslabši izkupiček v ligi, a s tem so si prislužili drugi izbor na naboru leta 2019, s katerim so izbrali Nicka Boso, enega najboljših obrambnih igralcev minule sezone.


Pričakovati je bilo, da bo San Francisco izboljšal svojo igro, a le malo je bilo takih, ki so jih pričakovali v Super Bowlu. 49ers namreč igrajo tudi v najtežji diviziji v NFL, NFC West – San Francisco 49ers, Seattle Seahawks (morda celo najboljša ekipa v NFC konferenci), Los Angeles Rams (lanskoletni poraženci v Super Bowlu) in Arizona Cardinals. San Francisco je imel veliko srečo, da sta se v Seahawksih poškodovala dva running backa (Carson in Penny), ki sta bila poleg quarterbacka Russela Wilsona ključna za uspeh ekipe. Kljub temu je San Francisco od 5. mesta v konferenci NFC ločilo manj kot jard.















Hollisterja (igralec št. 48) in Seattle so od prvega mesta v konferenci NFC ločili centimetri.


Igra glavnega trenerja Kyle Shanahana temelji predvsem na položaju running backa. Na tem položaju so letos zelo dobro igrali Matt Breida, Tevin Coleman in predvsem Raheem Mostert. Po poškodbi se je vrnil tudi Garoppolo, za katerim je solidna sezona. 28-letnik je v preteklosti že osvojil dva naslova prvaka NFL, ampak je obakrat sedel na klopi New Englanda kot menjava Toma Bradyja. Letošnja, Garoppolova šesta sezona je prva, v kateri je nastopil na več kot šestih tekmah (letos je zaigral prav na vseh).


Na položajih wide recieverja sta se izkazala novinec Deebo Samuel in veteran Emmanuel Sanders, ki je v ekipo sredi sezone prišel iz Denverja. Napad San Francisca pa ne bi bil niti slučajno tako uspešen brez najboljšega mladega tight enda v ligi Georgea Kittla, ki je letos ekipo vodil v ujetih žogah in lovilskih jardih. O Kittlu bomo več povedali v nadaljevanju.


Velik napredek je bilo videti predvsem v obrambi. Ta je število prestreženih žog povišala na 12 – pri čemer je bil ključen izkušeni cornerback Richard Sherman – a še bolj kot njihova druga obrambna linija je za uspeh 49ers zaslužna njihova prva obrambna linija, ki so jo v večini tekem sestavljali DeForest Buckner, Aric Armstead, bivši igralec Kansasa Dee Ford in Nick Bosa, ki bo v žep najverjetneje pospravil tudi nagrado za najboljšega obrambnega novinca v ligi. Treba je izpostaviti še linebackerje Freda Warnerja in Kwona Alexandra. Slednji je bil večino sezone odsoten zaradi poškodbe, a se mu je uspelo vrniti za končnico, in prav on bi lahko bil tisti odločilni element proti dinamičnem napadu Kansas Cityja.


Kyle Shanahan je v ligi sicer že dalj časa, a je letošnja sezona zanj šele tretja na položaju glavnega trenerja. Kar nekaj let je v ligi deloval kot pomočnik trenerja, kasneje tudi kot koordinator napada (eno stopnjo pod glavnim trenerjem). Kot koordinator napada je leta 2017 prišel z Atlanta Falcons tudi do Super Bowla, kjer so dobrih 17 minut pred koncem tekme Falcons proti New Englandu vodili z 28 : 3. Po enem najbolj neverjetnih povratkov v zgodovini športa so po podaljšku z 28 : 34 slavili igralci New Englanda, veliko ljudi pa je pod vprašaj postavilo Shanahanove odločitve in prav v njem iskalo glavnega krivca za poraz. Dan po porazu v Super Bowlu je Shanahan sprejel mesto glavnega trenerja v San Franciscu, kjer pa do letošnje sezone, vsaj rezultatsko, ni bil preveč uspešen.


Ključni igralni položaji za obe ekipi


Tight end

V Super Bowlu bomo priča najboljšima dvema igralcema na tem položaju na svetu. Tako Travis Kelce kot George Kittle sta ključna igralca svojih ekip, ki se že drugo sezono zapored med sabo borita za naziv najboljšega tight enda. V tem dvoboju bi lahko dali rahlo prednost mlajšemu Kittlu, ki se je letos moral bolj izkazati za uspeh svoje ekipe. Spomnimo se samo na eno zadnjih akcij na najboljši tekmi letošnje sezone med San Franciscom in New Orleans Saints, ko so Kittla komaj zaustavili (in še to na nedovoljen način) trije igralci, Kittle pa je s svojo močjo bolj kot ne zagotovil zmago za svojo ekipo. Akcijo si lahko pogledate na naslednji povezavi (na 13:22): youtube.com/watch?v=i01R1fA6gos.


Quarterback

Kansasov Patrick Mahomes je z naskokom najboljši quarterback zadnjih dveh sezon. Edino resno konkurenco mu je tekom sezone predstavljal Baltimorov Lemar Jackson, a je treba upoštevati, da Jackson igra v sistemu, ki je bil kot nalašč sestavljen zanj. Po lanski MVP sezoni, v kateri je vrgel 50 touchdownov (2. najboljši dosežek za Paytonom Manningom, ki jih je v sezoni 2013 vrgel 55 touchdownov), je letos sicer statistično nazadoval, delno tudi zaradi poškodbe gležnja. A kljub »nazadovanju« je še vedno najboljši quarterback v ligi, kar potrjuje tudi skozi celotno končnico.


Na drugi strani stoji Jimmy Garoppolo, ki po kvaliteti ni bilzu Mahomesu, a je idealen quarterback za način igre, ki jo goji trener Shanahan. Ta je v Super Bowl leta 2017 prišel z Mattom Ryanom, igralcem podobnega tipa kot Garoppolo, čigar forma je od Shanahanovega odhoda opazno upadla (v zadnjem letu pod Shanahanom je Ryan celo osvojil naslov najkoristnejšega igralca sezone).


Garoppolova statistika preteklo sezono ni tako občudovanja vredna, saj San Francisco od njega ne pričakuje in ne potrebuje izjemnih predstav. Tako je v zadnji tekmi za prvaka konference NFC proti Green Bay Packers Garoppolo v celi tekmi le osemkrat podal (šestkrat uspešno). Do tega ni prišlo, ker Garoppolo ne bi bil zmožen dobro podajati, ampak preprosto zato, ker Green Bay ni na noben način znal ustaviti največjega orožja 49ersov, njihovih running backov. San Francisco je tekmo z lahkoto dobil, kar je lep prikaz dejstva, da igra 49ersov ne temelji zgolj na predstavah Garoppola, medtem ko napad Kansasa za uspeh krvavo potrebuje Mahomesa. Kansas City se zanaša predvsem na Mahomesomovo močno roko, ki bo ob najmanjši napaki obrambe vrgel žogo 70 jardov vzdolž igrišča do izjemno hitrega Tyreeka Hilla.


Running back

Morda največji prepad med ekipama je njuna sposobnost igranja po tleh, ali bolje njuna želja po taki igri. San Francisco s svojo igro temelji na teku, kar jim tudi pomaga pri boljšem nadzorovanju ure – čas, v katerem ima ekipa posest žoge (angl. time of possesion) je ena od ključnih statistik v ameriškem nogometu.* 49ers tako počasi, a vztrajno osvajajo jarde, do konca tekme pa s tako igro dodobra izmučijo nasprotnikovo obrambo.


* Shanahan bi z Atlanto verjetno osvojil Super Bowl leta 2017, če bi se v zadnji četrtini večkrat odločil za akcije s tekom.


49ers bodo tako upali na uspeh svojih running backov, predvsem Raheema Mosterta, enega največjih presenečenj redne sezone in predvsem končnice.


Kansas je na položaju running backa dokaj šibek, vse odkar je ekipo lani sredi sezone zapustil Kareem Hunt.* Od takrat je tek ekipe odvisen od bratov Williams (Damien in Darrel), ekipi pa se je iz Buffala pridružil še veteran LeSean McCoy, ki pa je že kar v letih.


* TMZ je objavil video, na katerem je na hotelskem hodniku Hunt fizično obračunal z žensko.


Obramba

Če govorimo o prvi obrambi liniji, katere naloga je, da čim bolj oteži življenje nasprotnikovemu quarterbacku in v primeru teka čim prej zaustavijo running backe, je v rahli prednosti San Francisco z Boso, Armsteadom in Bucknerjem. Na drugi strani bosta strah v kosti Garoppola poslala Kansasova Clark in Jones.

V primeru druge obrambne linije pa sta ekipi dokaj izenačeni. Glavni general obrambe bo pri Kansasu safety Mathieu, ki slovi po svojem pregledu tekme in pametnih odločitvah. Medtem bo za 49erse ključen (predvsem s svojim pokrivanjem Tyreeka Hilla) cornerback Richard Sherman, ki je specialist za pomembne tekme. Njegova naloga bo najverjetneje pokrivanje eksplozivnega Tyreeka Hilla, ki je glavni deep threat (tarča ob dolgih akcijah po zraku) ekipe iz Kansasa.

















Richard Sherman (levo) in Tyrann Mathieu (desno), pred njima pa trofeja lombardi (vir: profootballtalk.nbcsports.com)


Po pravici povedano sam v Super Bowlu nimam favorita, saj uživam v igri obeh ekip. A če pogledamo širšo sliko, bi zmago skoraj bolj privoščil Kansasu. Ta že kar lep čas čaka na uspeh, tudi trener Reid pa je že prevečkrat prišel blizu, a nikoli ni osvojil lombardija (ime pokala prvaka NFL). Treba pa je razumeti, da bi z osvojenim naslovom prav Kansas postal nova dinastija lige NFL, ki bo najverjetneje trajala vse dokler bo Reid želel ostati na mestu glavnega trenerja. Za razliko od trenutno propadajoče dinastije New England Patriotsov, ki že 20 let temelji na ekipni strukturi in roko na srce ni najbolj atraktivna, bi dominacija Kansasa lahko še trdneje zasidrala NFL kot najpopularnejši šport na drugi strani Atlantika.















Trofeja, ki jo bojo v ponedeljek »potacali« le zmagovalci Super Bowla (vir: profootballhof.com)


Skratka, v ponedeljek zjutraj se bosta v Super Bowlu pomerili dve ekipi, ki si obe zaslužita osvojiti naslov. Skoraj zagotovo nas čaka zelo atraktivna tekma, ki praktično ne more biti slabša od lanskega Super Bowla, ko so New England in LA Rams v dokaj dolgočasni tekmi skupno dosegli le 16 točk.



Vir naslovne slike: cnet.com